一颗流星到底能够亮多久?
2018-06-13 10:03:05    《中国中学生报》
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  为什么流星雨受欢迎?因为传说,对流星许愿,愿望就会实现。
  
  准备一根绳子,看见流星出现时打一个绳结,同时在心里默念愿望3 次——此时,如果那颗流星还没熄灭,这个愿望就会实现。
  
  当然,这是个玩笑。不过,问题也来了:一颗流星到底能够亮多久?
  
  流星是来自外太空的固体颗粒高速闯入大气层而产生的一种现象。这些颗粒被称为流星体,大部分都只有尘埃或者米粒大小。相对于地球,它们快得惊人,速度可达每秒十几甚至几十千米。就以即将迎来的双子雨为例,流星体的平均速度为每秒3 5 . 9 千米。在外太空,它们可以横行无阻,一旦闯入大气层,它们便会遇到空气的阻拦,速度骤减,温度飙升,因而发出亮光,化身为流星。
  
  大部分流星,在距离地面8 0到1 2 0 千米的高空就会燃尽。假设流星垂直坠落,以双子雨的流星速度,从1 2 0 千米高空掉落到8 0 千米高空,平均来说只需要大约1 秒钟的时间。当然,流星不一定是垂直坠落,也可能倾斜着闯入大气层。不过,就算倾角达到6 0 度,从1 2 0 千米掉落到8 0 千米高空,流星划出的轨迹也不过是8 0 千米,大概只要两秒多钟而已。换句话说,绝大部分流星从出现到熄灭,持续时间都不过一两秒钟而已。
  
  如果流星体的个头稍大一些,比如有鹅卵石那么大,甚至更大,它们就可能一直坠落到地面形成陨石。这样的流星通常都超级明亮,很可能会多次碎裂发生爆闪,坠落到远低于8 0 千米的高度也仍然明亮到肉眼可见,而且由于空气阻力,它们的坠落速度也会大大减慢。对于这种可能
  
  有陨石坠地的超亮火流星,从出现一直到熄灭,就有可能持续好几秒钟,甚至超过10 秒。
  
  我们也不必灰心丧气,想用“正确的姿势”对流星许愿,机会还是有的。只要流星体闯入地球大气层的角度足够刁钻,哪怕它没有香格里拉火流星那么大,也一样可以足够持久。这个刁钻的角度,就是几乎平行于地面,切入地球大气层。这样的流星称为掠地流星,可以在离地面大约
  
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  1 0 0 千米的高空,划出一道几乎平行于地面的轨迹,有时甚至长达好几百千米。就算流星体的速度高达每秒几十千米,也足够持续明亮将近1 0 秒了。而且,掠地流星往往会在夜空中划过很长的距离,看起来相当带感。
  
  这张照片,就是2 0 1 5 年1 1月17日出现在美国新墨西哥上空的一颗掠地流星,这颗流星从东方低空经过天顶,一直划向西方低空,几乎飞过整个夜空,持续超过1 0 秒钟。当然,这是一颗掠地火流星,最亮的时候甚至比夜空中的月亮还要明亮。普通的掠地流星可能没这么明亮,但持续的时间却是差不多的。
  
  顺便说一句,1 9 7 2 年8月1 0日,在美国的大提顿国家公园,曾经出现过一颗掠地的白昼火流星,就是下面这张照片里拍到的这颗。这颗火流星闯入地球大气层后,在高空持续飞行了破纪录的1 0 0 秒,又像打水漂一样飞出了大气层,重新逃回到了外太空。作为一颗流星,能够大摇大摆地到地球一游,也算得上是千载难逢了。
  
  这样的白昼掠地火流星估计是肯定遇不上的,远比香格里拉火流星更加难得,不过普通的掠地流星还是有可能碰上的。对于即将迎来极大的双子座流星雨来说,双子座刚刚升起在地平线上的时候,正是掠地流星有可能出现之时。对于北方地区来说,大概是日落后1个小时;对于南方地区来说,则是日落后大约两个小时。如果运气够好,能够看到一颗掠地流星,花10 秒钟的时间,从一侧的天边划到另外一侧的天边,就足够给你留下一辈子的回忆了。
  
  Steed 文 萧绎 摘自 果壳科学人

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