鸟粪变火药
2018-05-03 11:05:19     人参与
[英]彼得·本特利许璐画
  你的新车停在一棵古树下——车的挡风玻璃被溅上了奇怪的白色物质——鸟粪。
 
  我们完全可以把这看成是日常倒霉的事之一,但事实上,鸟粪是非常有价值的:鸟粪生意能够创造10亿美元的价值,甚至有的国家之间会因为谁该拥有更多的鸟粪而剑拔弩张。谁也不会想到,这摊白色的黏性物质其实包含着一些极富价值的成分。
 
  鸟类、有袋类动物以及蜥蜴类,身上没有单独的出口用来排泄尿液和粪便。它们都是通过一个叫作“泄殖腔”的器官来排泄的,所以排泄物都是流质的。鸟类的排泄物分为三种:尿液、尿酸盐和粪便。
 
  在这三种鸟类排泄物中,人们对尿酸盐十分感兴趣,因为尿酸盐中含有氨、尿液、磷、醋浆草,以及石炭酸。从大量的鸟粪中能够提取磷、氮和硝酸钾,这些成分是肥料和火药的重要组成元素。火药依靠硝酸钾来引爆,因为硝酸钾能够释放氧气,导致所有成分都迅速被点燃。
 
  鸟类都很喜欢排泄。一只像鹦鹉般大小的鸟,每30分钟就会排泄一次。稍大一点的鸟,比如喜鹊,排泄的频率约为每小时一次。由于排泄的频率过高,所以鸟儿们对于在哪儿排泄并不是很挑剔。在一些偏僻的岛屿,由于没有人类和食肉动物的干扰,所以成千上万的鸟类栖息于此。比如瑙鲁岛(位于南太平洋)、胡安德诺瓦群岛(临近马达加斯加)以及纳瓦萨岛(位于加勒比海地区)。几千年来,每年有几百万只鸟儿在这些岛屿上生活和养育幼鸟,每天排泄很多次。这些岛屿都属于比较干燥的区域,没有足够的雨水把排泄物冲刷掉,结果岛上形成了巨大到无法想象的排泄物堆积,也就是我们称为“鸟粪石”的物质。在一些岛屿上,高达45米的鸟粪石很常见,纳瓦萨岛本身就是一个3000米长、1600米宽的鸟粪石。
 
  由于鸟粪石的成分可用于制造火药和肥料,所以被广泛开采。到1879年,智利在阿塔卡马沙漠的鸟粪石开采业非常兴旺,以至于玻利维亚决定向智利的企业增收税费。
 
  这直接导致了智利和玻利维亚两国分歧的开始,随后演变成了领土争端,并最终引发了大规模战争。
 
  虽说鸟粪价值连城,但也无法鸟粪变火药忽视它令人讨厌的事实。对于一些建筑物来说,鸟粪也会造成很严重的后果。
 
  暂不论酸性物质对雕塑和大厦的腐蚀,有时鸟粪也会造成安全隐患。比如说,直升机甲板通常是直升机降落在海上航舰的唯一途径,而海鸟的排泄物可能会遮盖住甲板上的标志或灯光,这样飞行员看不到指示,着陆就会发生危险。
 
  对鸟粪保持谨慎态度是很有必要的,因为它含有多种细菌,可引发传染病或其他病症。那些下肢肿大变形、走路一瘸一拐的鸽子就是受到了鸟粪的感染。由于鸽子的脚经常会被建筑物上的尖角或钉子弄伤,而这些伤口很快就会被它们接触过的排泄物所感染,脚掌开始肿胀变形,这种病叫作“禽掌炎”。人类虽然不会患上禽掌炎,但是我们会以其他途径被感染,因为干燥的鸟粪呈粉末状,这种白色的粉末含有多种真菌,其中一些真菌能够引发严重的呼吸道疾病。鸟粪作为肥料固然不错,但是如果要把它吸进肺里……则大事不妙。
 
  摘自《不懂科学倒大霉》
 

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